徐光启(1562—1633),上海人,字子先,号元扈,谥文定,天主教徒,选名保禄。官至礼部尚书、文渊阁大学士。是明代著名的科学家、天文学家、农业科学家。徐光启1562出生于上海一个寒素的家庭,早年曾在上海龙华寺求学,他自幼勤学苦练、生活简朴,在中秀才后前往广东教书。明万历二十四年(1596)在广东韶州结识西方传教士,初步闻知天主教教义及西方科学知识;后又读到利玛窦的《山海舆地图》。次年中举。二十八年春赴北京应试,途经南京,往访利玛窦,对西方科学知识发生兴趣。三十一年(1603)在南京聆听了葡萄牙耶稣会士罗如望的宣道,阅读了利玛窦的《天学实义》。塔把"天学"理解为由行上之道和行下之器两部分组成。他认为佛教空无之说"东来千八百年,而世道人心未能改易",若能将天主教教义加以传布,使人人为善,以达到"久安长治"的政治目标。因此,他接受了"天学",受洗入教,取教名保禄。


   万历三十二年(1604)中进士,考选为翰林院庶吉士。从政之余随利玛窦问学,并于之合译《几何原本》前6卷。三十五(1607)丁忧,回籍守制。次年邀意大利耶稣会士郭居静道上海传教,在家中设立教堂,并在其亲友、佃户中发展教徒,是为天主教传入上海之始。守制期间,将《测量法仪》参以《周髀算经》、《九章算术》,中西会通,加以整理,并撰成《测量异同》,《勾股义》。三年后回京任翰林院检讨,适值钦天监推算日食不准,遂和传教士合作研究天文仪器。主张翻译学习西方天文学说。因皇帝不予重视,其事遂寝。四十年(1612),从意大利耶稣会士熊三拔学习西方水利。 崇祯元年(1628)复任礼部侍郎。次年,钦天监推算日食再次失准。经过皇帝批准由徐光启主持重修历法,主持编译《崇祯历书》。当年,皇太极率领数万人攻破大关口,从三面进逼京畿,崇祯帝两次召集大臣,垂问方略,徐光启提出区别对待俘虏以瓦解敌人军心,建立配备西洋炮等火器的车营,以战为守,积极防御的战术。在徐光启主持下,由传教士率领的葡萄牙士兵带领大铳到达涿州,协助防守。三年升礼部尚书,是明末中西文化交流中重要人物。


  徐光启晚年虽然年老多病,但他抓紧时间审定了《崇祯历书》的最后三十七卷历书,一六三三年徐光启病重,他还吃力地吩咐孙子,回上海后要把《农政全书》全部整理好,刊印出来。徐光启逝世后,崇祯皇帝停朝三天,特地为徐光启赐祭,追赠他为太子少保,并谥为“文定”。
  徐光启一生治学严谨,为官廉正,终生从事研究天文、历法、水利、测量、数学、农学,较早接触并容纳西方文化,有《农政全书》、《崇祯历书》和《几何原本》等著译,是我国近代科学的先驱,不愧为“治历明农百世师经天纬地,出将入相一个臣奋武揆文”。